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2006/04/29

Web メールユーザはなぜ増える?

友人と MUA ( Mail User Agents ) について話しているときに、 Web メールサービスについて話が及んだのだけど、そのときに

ブラウザは限界浅すぎなのでブラウザベースのメーラーとかは そのうちに飽きられるよ

という意見が出た。確かに Web ブラウザでできることは限られている。見た目も操作性も、可能性もデスクトップアプリケーションには遠く及ばない。 Ajax などを駆使することでだいぶ操作性は向上したが、それでも操作に対する遅延というのは無視できないものがある。

しかし、わたしは Web メールサービス は衰退しないだろうと思う。 Web メールの使用者が増加している理由は、見た目が綺麗になったからとか Ajax などの最新技術が使われているからだけではないと思うのだ。むしろ、これらよりも優先度の高い理由があると思う。

「どこからでも、どの OS からでもメールを確認できること」
これが Web メールを選択する最大の理由ではないだろうか?

わたしが Web メールサービスを、メールコミュニケーションの主軸に添えたのは 2002 年からだ。当時は大学生だったのだが、大学から送られてきたメールは大学の情報処理センターか研究室からでしか読むことができなかった。講義が入っていない空いている時間を使って、メールを読むためだけに情報処理センターに出向かなくてはならなかったのだ。空席がなくてメールの確認もできなかったときもある。
「電子メールなんて一日中机の前に座っていない限り、たいして役に立たないじゃない」
正直いって、そのときは電子メールはそれほど便利な情報手段ではないと思っていた。

しかし、Web メールサービスを使うようになってから先の評価は逆転する。どこからでも、どの OS からでも、それこそ携帯電話からでもメールが確認できるし相手に返信して連絡を取ることもできる。たとえば、家にいても大学の連絡を確認できるし、大学にいても宅配サービスのお知らせを受け取れて再配達までお願いできる。
「ああ、なんて便利なんだろう。これは就職してからも役に立つに違いない。」
そう思ったわたしは Web メールサービスをメール通信手段の中心にしたのだ。

たぶん出張などで会社の外を回る方になら、Web メールサービスの便利さがわかるのではないだろうか?外を回っているときに、取引先からメールが来ていないかどうか確認するために本社に電話して部下に確認させたりしたことはないだろうか( わたしは確認させられたことがある )。あるいは夜遅くに本社に戻って、その日にたまりにたまったメールを日付が変わるまで処理したりしたことはないだろうか( しかも緊急の要件が入っていたりする )。 Web メールサービスを使えばこんな馬鹿らしいことはしなくてすむのだ。メールの確認は昼食や移動中に ( 携帯電話で喚いて回りに迷惑をかけることなく ) 行える。もちろん返信だってOK だ。緊急の要件があれば、すぐに駆けつけることだってできるだろう。相手にとっても自分にとってもプラスになる素晴らしいサービスだ。

さらに最近では、スケジュール帳サービスも提供してくれるところがある。たとえば Windows Live Mail サービス。これは Office Outlook をそのまま Web サービスに持ってきたようなものだ。Public beta が始まった当初は酷かったものの、今ではずいぶん使いやすくなっている。共有スケジュール機能も実装され、これによって友人やチームメンバーのスケジュールを確認できるようにもなった。うまく使えばとても便利。

メールやスケジュール帳に限らず、「いつでもどこからでもどの端末からも確認できると便利」なサービスというのは見栄えがいいからだとか最先端の技術が使われているから今があるのではなくて、必要とするユーザがいて彼らの要望をかなえるために存在しているのだと思う。だから、流行廃りではなくて、彼らの要求を満たすより優れた手段が考え出されるまではなくなることはないと思うのだ。

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